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Un planeta que corre hacia su destrucción ofrece una posible visión del fin de la Tierra.

insolación llegando a Kepler-1658b… Los astrónomos han visto un planeta distante peligrosamente cerca de su estrella envejecida por primera vez, según un estudio publicado el lunes que da una idea de cómo podría terminar la Tierra.

Situado a 2.600 años luz de la Tierra, Kepler-1658b es un exoplaneta – es decir, un planeta fuera del sistema solar – casi tan grande como Júpiter. Pero a diferencia de este gigante gaseoso lejos del Sol, Kepler-1658b orbita su estrella a solo un octavo de la distancia que separa nuestra estrella de Mercurio, el planeta más cercano a ella.

Colisión en menos de tres millones de años

Este “Júpiter caliente” gira alrededor de su estrella en menos de tres días, y ese período de revolución se acorta en unos 131 milisegundos al año, describe un estudio publicado en The Astrophysical Journal Letters.

“A este ritmo, el planeta chocará con su estrella en menos de tres millones de años”, analiza Shreyas Vissapragada, del Centro de Astrofísica de Harvard – Smithsonian, autor principal del estudio.

“Esta es la primera vez que observamos evidencia directa de un planeta con una trayectoria espiral alrededor de su estrella envejecida”, explica el astrofísico a la AFP. La estrella en cuestión se encuentra en una etapa avanzada de su ciclo, cuando comienza a hincharse y volverse cada vez más brillante.

La órbita de Kepler-1658b se contrae inexorablemente bajo el efecto de la gravedad que ejerce la estrella, similar a la que ejerce la Luna en distintos puntos de la Tierra. Este efecto llamado fuerza de marea puede atraer dos cuerpos y alejarlos uno del otro: la Luna, por ejemplo, se aleja de la Tierra muy lentamente con una trayectoria en espiral.

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¿El mismo final inevitable para la Tierra?

¿Experimentará nuestro planeta el mismo proceso de desintegración? “La muerte de un planeta causada por una estrella es un destino que aguarda a muchos mundos y podría ser el último adiós de la Tierra dentro de miles de millones de años a medida que evoluciona nuestro Sol”, escribe el Centro de Astrofísica en un comunicado de prensa.

En unos cinco mil millones de años, el Sol se convertirá en una “gigante roja” en constante crecimiento en línea con la estrella anfitriona de Kepler-1658b.

Al igual que el exoplaneta, la Tierra podría acercarse inexorablemente al Sol bajo el efecto de las fuerzas de marea. Pero este efecto también puede ser contrarrestado por la pérdida de masa del Sol, especifica Shreyas Vissapragadan, enfatizando que “el destino final de la Tierra sigue siendo incierto”.

Kepler-1658b ha sido desconcertante durante trece años

Kepler-1658b fue el primer exoplaneta observado con el telescopio espacial Kepler, en 2009. Durante 13 años, los científicos observaron el cambio lento pero constante en la órbita del planeta que pasaba frente a su estrella anfitriona.

Al encontrarlo sorprendentemente brillante en comparación con otros exoplanetas, han asumido durante mucho tiempo que refleja la luz de las estrellas particularmente bien. Ahora creen que Kepler-1658b es incluso más caliente de lo esperado debido a la atracción que ejerce la estrella.

Federico Pareja

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