Ciencias

Hormigas para «oler» el cáncer

Las hormigas pueden aprender a olfatear las células cancerosas humanas, como los perros, pero mucho más rápido, según un estudio que propone cavar ese camino para la detección temprana de tumores.

adiestramiento largo para perros

Los experimentos han demostrado recientemente la capacidad del sentido del olfato canino para identificar la huella olfativa de ciertos tumores cancerosos, que emiten compuestos orgánicos volátiles (COV) que un ser humano no puede oler. Pero este método requiere un largo entrenamiento -entre seis meses y un año por perro- y caro -«decenas de miles de euros“, subraya a AFP Baptiste Piqueret, autor principal del estudio publicado esta semana en la revista iCiencia.

Protocolos de aprendizaje asociativo

Este etólogo de la Universidad Sorbonne Paris Nord trató por tanto de experimentar con las hormigas, un insecto que utiliza su poderoso sentido del olfato en sus tareas diarias y dotado de una rápida capacidad de aprendizaje. Con científicos del CNRS, Institut Curie e Inserm, eligió las especies más comunes, escarabajo fórmica, extendida en el hemisferio norte y no considerada en peligro de extinción en Francia. En el laboratorio, los insectos fueron sometidos a los llamados protocolos de aprendizaje asociativo donde se asocia un olor con una recompensa, en este caso una gota de agua azucarada.

En un primer entrenamiento, la hormiga”vagaba libremente, tropezaba con una dulce gota y, mientras bebía, olfateaba el ambiente (con sus antenas) imbuido de un olor peculiar«, detalla el investigador. En el siguiente paso, el insecto tenía la opción de ir a un lugar con el olor aprendido y otro con un olor diferente, pero esta vez sin una gota de azúcar».Si la hormiga hubiera aprendido bien, pasaría mucho tiempo cerca del olor asociado con el azúcar y daría vueltas a su alrededor en busca de la recompensa.Estas pruebas se hicieron con olores de células humanas sanas y células cancerosas (producidas por cáncer de ovario), para ver si las hormigas eran capaces de diferenciarlas. Luego, más precisamente, con dos células enfermas (de cáncer de ovario). ), para ver si los insectos pueden diferenciar entre dos subtipos de cáncer.

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Manipulaciones realizadas primero en un apartamento.

«Tres entrenamientos de menos de una hora les bastaron para aprender«La diferencia entre estos subtipos, saluda al investigador. Además, el protocolo es»muy simple y no requiere equipo costoso: como prueba, hice las manipulaciones en mi apartamento durante el cierre de la primavera de 2020«, confía. Queda por evaluar»la eficacia de este método gracias a pruebas clínicas en un organismo humano completo«, especifica el CNRS en un comunicado de prensa. Se están realizando experimentos preliminares con la orina de ratones que padecen cáncer.

Prudencia Febo

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