Ciencias

La extinción del Pérmico duró mucho tiempo en la Tierra.

Hace unos 252 millones de años, en la frontera entre el Pérmico y el Triásico, la extinción más espectacular de la historia arrasó de la superficie de la Tierra casi el 95% de las especies marinas y el 70% de los vertebrados terrestres, incluidos casi todos los reptiles. Incluso los insectos más resistentes no sobrevivieron, al igual que la mayoría de las variedades de plantas.

La crisis del Pérmico, vista desde tierra y vista desde el mar

Las huellas de esta extinción, a veces referida como “la madre de todas las extinciones”, o entre los anglosajones de la “Gran Muerte”, se pueden encontrar en el registro fósil. Parecen indicar que los hechos que llevaron a la virtual desaparición de toda la biodiversidad sucedieron a toda velocidad: en un intervalo de 100.000 años – 3.800 millones de años de vida, o el equivalente a 14 minutos en un año – el caso fue cerrado. Y algunos datos incluso indican que la extinción fue aún más rápida: solo 30.000 años. Solo la mayoría de los registros están relacionados con especies marinas que se han conservado mejor a lo largo del tiempo. Esta vez, los paleontólogos se interesaron por la parte terrestre de la extinción, donde las cosas parecen haberse desarrollado de manera diferente, al menos mucho más lento.

Un sitio web en Sudáfrica

Ken Angielczyk, autor principal del estudio publicado en PNAS y curador del Field Museum de Chicago, que se centra en la evolución de los vertebrados durante la crisis del Pérmico. Con sus colegas, ha examinaron los fósiles de 588 especies terrestres que vivían en lo que ahora es la cuenca de Karoo en Sudáfrica Los investigadores crearon una base de datos y separaron los fósiles por edad, agrupando los especímenes a intervalos de 300.000 años. Este enfoque permitió cuantificar la aparición y desaparición de diferentes especies y tener una visión general de la evolución de la vida durante aproximadamente 4 millones de años antes y después de la extinción.. Se concentraron principalmente en el stripedosaurus: este terapsid (o reptil mamífero), es un herbívoro dotado de pico y colmillos cuyo tamaño puede variar entre el de un perro y el de una vaca, según la especie.

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Un “taxón de desastre”

Lystrosaurus es un antepasado muy lejano de los mamíferos modernos. Se extendió por la superficie del supercontinente Pangea, que incluía la mayor parte de la masa continental en ese momento. Representa lo que los paleontólogos llaman el “taxón del desastre”, un grupo que floreció en un momento en que la mayoría otras especies han disminuido. Los fósiles encontrados revelan que el tamaño de su población ha sufrido muchos peligros, provocados por cambios ambientales locales, pero también por otros más importantes. Como las ocurridas en la época del Pérmico Superior, el análisis de la tasa de extinción revela que en la Tierra la crisis duró alrededor de un millón de años, diez veces más que en los océanos. Lo que correspondería a 2 horas y 20 minutos si la historia de la vida se redujera a un año.

Fósil de Lystrosaurus revelado en Sudáfrica Crédito: Roger Smith.

Causas aún inciertas …

Las causas de la extinción del Pérmico aún no se comprenden completamente. Sin embargo, domina una hipótesis: la del vulcanismo. Las erupciones gigantes ocurrieron en este momento en Siberia. Trampas, vastos flujos de lava que se extienden por más de 2 millones de km.dos, son el testigo. Un vulcanismo más local pero intensivo, que comenzó hace unos 420.000 años, puede haber desestabilizado los ecosistemas del Pérmico tardío. Estos no pudieron resistir la explosión de Siberia que liberó grandes cantidades de dióxido de azufre, metano y dióxido de carbono. Estos gases de efecto invernadero provocaron un calentamiento repentino del clima, que afectó primero a las especies terrestres. Las pistas recientes, los granos de polen envenenados, también sugieren que las lluvias de níquel han envenenado los suelos y las plantas y han afectado a toda la cadena alimentaria: primero a los herbívoros y luego a los carnívoros. Los océanos fueron capaces de absorber estos diferentes gases y elementos durante un tiempo, manteniéndose estables hasta un punto de ruptura, donde experimentaron una acidificación repentina, lo que explicaría los diferentes tiempos de extinción.

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Además de Lystrosaurus, otras especies también sobrevivieron al evento del Pérmico tardío. Forman la “fauna catastrófica” que se caracteriza por la baja biodiversidad y el desarrollo de especies que han aparecido recientemente. Después de la crisis del Pérmico, fueron los arcosaurios quienes comenzaron a diversificarse: este grupo experimentaría un éxito fenomenal, ya que incluía pterosaurios, dinosaurios y cocodrilos en sus filas. Animales que dominarán la Tierra durante más de 150 millones de años y todavía están representados en la actualidad: si los pterosaurios desaparecieron, los dinosaurios son los antepasados ​​de las aves y los cocodrilos siguen estando muy presentes en la actualidad.

Prudencia Febo

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