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Curiosity descubrió una sorprendente «flor mineral» en Marte

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Nueve años después de su aterrizaje en Marte y casi al mismo tiempo para cubrir el fondo del cráter Gale, el rover Curiosity continúa su viaje en el planeta rojo junto al Monte Sharp, también llamado Aeolis Mons. Y continúa enviando imágenes extraordinarias a los astrónomos curiosos para aprender más sobre las condiciones climáticas que pudieron haber prevalecido en el pasado en el planeta rojo. (en inglés) © NASA, Laboratorio de Propulsión a Chorro

Algunos dias atras, el rover Curiositytodavía activo en Marte, tomó un fotografía muy extraño: en el suelo arenoso golpeado por el vientos los marcianos se ponen un poco realización mineral en forma de flor. Con apenas 1 cm de ancho, la concreción tiene varios brazos, conectados en la base.

Sin embargo, esta no es la primera vez que Curiosity fotografía este tipo de formación. Para los científicos, resultan de un proceso diagenético, lo que significa que son el resultado de un reordenamiento. en el lugar del minerales, lo que lleva al crecimiento de un nuevo cristal. La formación de este tipo de estructuras está notablemente asociada a la presencia de agua saturada de sulfatos.

Formación mineral, capturada por Mars Curiosity Sol 3396, creada a partir de 6 imágenes tomadas por el instrumento Mahli en el Mars Curiosity Rover en Sol 3396 y 3397. © Nasa/JPL-Caltech/MSSS

Un análogo marciano de nuestras rosas de arena.

En ese sentido, podría ser el análogo marciano de nuestras rosas del Playa. De hecho, la apariencia de la formación recuerda a una concreción evaporítica. En la Tierra, las evaporitas son rocas sedimentarias resultantes de los depósitos que precipitan durante el proceso de evaporación de un líquido sobresaturada con cloruros o sulfatos (salmuera). La sal de roca es la evaporita más conocida, pero yeso o la anhidrita también forman parte de esta clase de minerales. Las evaporitas, por tanto, se forman generalmente en cuencas poco profundas, sujetas a una fuerte evaporación y a un régimen hidrológico deficiente, como estanques o mar Muerto.

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Las conocidas rosas de arena se forman bajo condiciones específicas. estas magníficas rocas color naranja son cristalizaciones de yeso en un ambiente generalmente arenoso. Las rosas de arena, por lo tanto, no se forman de la misma manera que el yeso en el medio. lago. Los cristales de yeso crecen incluso en un medio no consolidado (como arena oarcilla), incrustado en agua subterránea Rico en sulfato de calcio. A medida que avanza la evaporación, el nivel freático se concentra en iones, hasta que la saturación permita que los minerales cristalicen. Los cristales crecen empujando la arena a su alrededor. Así encontramos las rosas de las arenas en el desiertosenterrado bajo unos pocos metros de arena.

Una pequeña flor mineral desenterrada por la erosión

Un proceso similar podría ser el origen de la fina concreción marciana denominada Sal de espino. Estudios previos de concreciones similares muestran que los cristales habrían crecido dentro del suelo. Pero, ¿cómo explicar su presencia en la superficie hoy? Simplemente por el proceso de erosión. Con el tiempo, los vientos marcianos desgastaron la roca, hasta que estas diminutas concreciones salieron a la luz. Más resistente a la erosión por su naturaleza, esta concreción se encuentra ahora en el suelo, como una pequeña flor mineral con la superficie de marte.

En otro yacimiento marciano estudiado por Curiosity se analizó la composición de este tipo de concreciones utilizando instrumentos Cámara química/LIBS y APXS. Parece, al menos para esta ubicación, que las concreciones están particularmente enriquecidas en magnesio (Mg) y en varias variedades de sulfuro (S). La composición química sería principalmente MgSO4, lo que diferencia a estas concreciones de los yesos terrestres, de composición CaSO4.

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Por lo tanto, este tipo de concreciones proporciona mucha información sobre el entorno pasado de Marte y, en particular, sobre la presencia de agua en forma de salmuera en su sótano.

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Federico Pareja

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