Ciencias

Cómo una extinción masiva dopa a las serpientes

Zoología. Grandes o pequeñas, venenosas o no, terrestres o acuáticas: el árbol de la vida tiene hoy más de 3.800 especies de serpientes, de las cuales 3.200 son sólo las llamadas serpientes “avanzadas”, capaces de cazar con la vista. Gracias a tu alto metabolismo. Una maravilla de variedad, sea cual sea el desencanto que una vieja historia de la manzana los obligó a sufrir. Una maravilla de la explosión de la diversidad, sobre todo. Porque si creyéramos a Nicholas Longrich, profesor de paleontología en la Universidad de Bath, Reino Unido, todas estas hermosas personas vendrían de “Cinco o seis especies, las únicas supervivientes de la extinción”. Esta es la principal conclusión de” un artículo que un equipo anglo-alemán publicó el martes 14 de septiembre en la revista Comunicaciones de la naturaleza.

La extinción aquí mencionada es el desastre que ocurrió hace 66 millones de años, al final del período Cretácico, cuando la caída de un meteorito sumió a la Tierra en la penumbra y el frío, exterminando más del 80% de las especies existentes, incluidos los dinosaurios. . Para las serpientes, la imagen todavía estaba bastante borrosa. “Estos son los vertebrados menos bien conservados, tenemos muy pocos fósiles antiguos”, explica Nicolás Vidal, del Museo Nacional de Historia Natural de París. Además, hace diez años, el investigador francés había realizado trabajos del mismo orden. “Gracias al desarrollo de las técnicas, a los datos paleontológicos acumulados pero sobre todo a la mejora de la secuenciación, pudieron ir más allá”, Él saluda.

Para desarrollar una imagen completa, es muy importante combinar estos dos tipos de información. “Los análisis genéticos de especies existentes permiten establecer sus primos. Así que los fósiles registran esta realidad en el tiempo ” resume Catherine Klein, la primera firmante del artículo, actualmente becaria postdoctoral en la Universidad Friedrich-Alexander en Erlangen-Nürnberg, Alemania.

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El curso que proponen los investigadores es bastante fascinante. Durante esta famosa quinta extinción, en el límite Cretácico y Terciario, apareció un puñado de especies. Al vivir principalmente bajo tierra o en el agua, sufren menos fluctuaciones violentas de temperatura. “Las serpientes carnívoras pueden pasar meses sin comer, apoderarse de Nicholas Longrich. Y las especies subterráneas que se alimentan de hormigas o termitas lo tenían todo ahí. Deben haber sido menos afectados. “

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Prudencia Febo

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