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cómo el helicóptero “Ingenuity” intentará la hazaña de volar sobre el planeta rojo

Solo debería tomar 40 segundos, pero no será menos histórico. El primer vuelo de un vehículo de motor en otro planeta, que había sido pospuesto, finalmente se intentará, el lunes 19 de abril, por Ingenuidad, el helicóptero de la NASA en Marte.

El vuelo comenzará alrededor de las 9:30 am (hora de París), y la NASA planea transmitir la recepción de los primeros datos en vivo a través de Internet, a partir de las 12:15 pm. Programada inicialmente para el 11 de abril, la operación se retrasó debido a un problema técnico que surgió durante la prueba de los rotores de la embarcación.

Los vientos siguen siendo la principal incertidumbre que podría comprometer el vuelo de este helicóptero, que llegó al Planeta Rojo el 18 de febrero a bordo del rover Perseverance. La operación es un verdadero desafío, ya que el aire marciano tiene una densidad equivalente a solo el 1% de la atmósfera terrestre. Sin embargo, es empujando el aire mientras giran que las hélices pueden levantar peso. En Marte “simplemente hay menos moléculas para crecer”, explicó MiMi Aung, Gerente de proyectos de helicópteros.

Aunque la gravedad es menor en Marte que en la Tierra, los equipos de la NASA tuvieron que desarrollar una máquina ultraligera (1,8 kg), cuyas hélices girarían mucho más rápido que las de un helicóptero estándar, para poder esperar el éxito. Con sus cuatro pies y dos palas superpuestas (1,2 m de largo), la máquina se parece más a un gran dron.

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Ingenuidad se elevará verticalmente a una altura de tres metros, una subida que debería tomar seis segundos. Luego, flotará durante treinta segundos, tiempo durante el cual simplemente girará sobre sí mismo en la dirección del rover, antes de descender. Recibirá instrucciones de la Tierra unas horas antes, pero luego volará de forma autónoma, analizando su posición en relación con el propio suelo.

Después del vuelo, el helicóptero transmitirá datos técnicos de Perseverancia sobre lo que ha logrado, que a su vez será enviado a la Tierra. Entre estos primeros datos, habrá una foto en blanco y negro del terreno tomada por Ingenuidad directamente debajo de él cuando está en el aire.

Al día siguiente, después de recargar las baterías, el helicóptero transmitirá una foto en color del horizonte, tomada por su otra cámara. Pero las imágenes más espectaculares deben provenir del rover Perseverance, colocado para observación a varios metros de distancia, y que debe filmar el vuelo. El rover transmitirá el video completo del vuelo. “en los próximos días”dijo Elsa Jensen, jefa de cámaras del rover.

Cuatro resultados son posibles, advirtió MiMi Aung, gerente de proyectos de helicópteros : éxito total o parcial, falta de datos o fracaso. Si tiene éxito, el segundo vuelo puede tener lugar un máximo de cuatro días después. Se planean hasta cinco vuelos, con dificultad creciente.

A la NASA le gustaría poder levantar el helicóptero hasta cinco metros de altura y luego intentar moverlo hacia los lados. “Tiempo de vida” D ‘Ingenuidad va a ser “determinado por cómo cae” cada vez, explicó MiMi Aung. “Realmente queremos llevar nuestro vehículo al límite” y “correr el riesgo de”.

Pase lo que pase, después de un mes como máximo, el experimento Ingenuity se detendrá, para permitir que el rover Perseverance se dedique a su tarea principal: buscar rastros de vida antigua en Marte.

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Federico Pareja

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