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Ciempiés gigantes alguna vez vagaron por Inglaterra

El fósil más grande de un ciempiés gigante fue descubierto en una playa en el norte de Inglaterra. La criatura, que podría medir casi tres metros de largo, habría evolucionado hace unos 326 millones de años, o casi cien millones de años antes de los primeros dinosaurios.

Es uno de los artrópodos más grandes que se conocen. Los restos de esta criatura llamada Artropleura fueron descubiertos en enero de 2018 en un bloque de piedra arenisca cerca de un acantilado en la playa de Howick Bay, Northumberland (Inglaterra).

Probablemente fue un segmento de plántula que se llenó de arena, preservándola durante cientos de millones de años. Este es solo el tercer fósil jamás encontrado. También es el más antiguo y el más grande: el segmento mide unos 75 cm de largo, mientras que la criatura original habría medido de unos 2,7 m de largo y pesaba unos 50 kg.

El fósil se extrajo en mayo de 2018 junto con su bloque de arenisca antes de ser transferido a la Universidad de Cambridge para un examen detallado.

Información valiosa

Estos trabajos, publicados en el Revista de la Sociedad Geológica, reveló nueva información sobre el hábitat del animal. De hecho, reconstrucciones anteriores habían sugerido que estos ciempiés gigantes evolucionaron en pantanos carboníferos. Sin embargo, según el equipo, que se basa en el análisis de este espécimen, Artropleura obviamente prefería los hábitats de bosques abiertos cerca de la costa.

En ese momento, hay aproximadamente Hace 326 millones de años, Gran Bretaña estaba cerca del ecuador. Además, Northumberland ofrecía un clima más tropical.

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Otro punto importante: el gran tamaño de Arthropleura se había atribuido a la pico de oxígeno atmosférica registrada al final del Carbonífero y Pérmico. Sin embargo, este nuevo fósil proviene de rocas depositadas antes de este pico. Entonces, el oxígeno, obviamente, no es la única explicación. Los investigadores creen que un dieta muy rica en nutrientes también podría haber permitido que estos ciempiés crecieran a un tamaño tan grande.

« Aunque no podíamos estar seguros de lo que comían, en ese momento había muchas nueces y semillas nutritivas disponibles en la basura.“, Observa la investigadora. » Incluso pueden haber sido depredadores que se alimentan de otros invertebrados e incluso pequeños vertebrados como los anfibios.«.

Crédito: Neil Davies

Todavía tenemos mucho que aprender

Obviamente, todavía hay mucho que aprender sobre estas criaturas, por lo que estos restos son raros. Hasta ahora no se han encontrado cabezas fosilizadas.

Solo sabemos que estos animales se arrastraron por la región ecuatorial de la Tierra durante unos 45 millones de años, antes de extinguirse durante el Período Pérmico. Las razones de su desaparición también son inciertas. Esto podría deberse al calentamiento global, que haría que el clima fuera demasiado seco para su supervivencia. También es posible que el surgimiento de reptiles eventualmente suplantara el dominio de estos invertebrados.

Federico Pareja

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