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Cheops descubre un planeta con forma de pelota de rugby

Los planetas no son todas esferas…El satélite de observación de exoplanetas Cheops permitió revelar por primera vez la deformación de un planeta, -similar a la de una pelota de rugby-, por el efecto de atracción que sufre a causa de su estrella.

El ave rara, denominada WASP-103b, se encuentra en la constelación de Hércules, a una distancia muy modesta de unos 1.800 años luz del sistema solar.

Un espécimen extremadamente distorsionado.

El equipo de astrónomos dirigido por la astrofísica portuguesa Susana Barros, de la Universidad de Oporto, buscaba un espécimen extremadamente deformado por la proximidad de su estrella, dice a la AFP Jacques Laskar, coautor del estudio publicado. Astronomía y Astrofísica.

“Queríamos saber si podíamos detectar la forma de un planeta mirando su curva de tránsito”, es decir, la variación en la luz que produce la estrella al pasar por delante de ella. , explica el astrofísico del Observatorio París-PSL. La idea es que si tenemos un planeta como «una pelota de rugby o una pelota de fútbol pasando frente a la estrella, no tenemos la misma curva de tránsito».

Un planeta muy cerca de tu sol

La deformación del planeta sirvió para dar información sobre su estructura interna, que es bastante rocosa o gaseosa. Porque «la resistencia de un material a la deformación depende de su composición», observó Susanna Barros, en un comunicado de prensa de la Agencia Espacial Europea (ESA).

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Para estar muy distorsionado, el planeta tenía que estar muy cerca de su estrella, para sufrir mejor el efecto de atracción, llamado fuerza de marea. Es esta misma fuerza que ejerce la Luna, y en menor medida el Sol, sobre nuestra Tierra, deformándola periódicamente algunas decenas de centímetros. De ahí su famosa forma de «papa».

El planeta WASP-103b está notablemente cerca de su estrella, WASP-103. Unas 50 veces más cerca de tu sol que la Tierra del suyo. Hasta el punto de hacer el recorrido en tan solo 22 horas, frente a los 365 días de nuestro planeta azul.

WASP-103b sufre así una colosal fuerza de marea que, sin desgarrarlo, le da una forma particularmente rara, lejos de una esfera.

¿Espera aprender más pronto de James Webb?

El equipo dirigido por Susana Barros pudo determinar que si WASP-130b tenía una vez y media la masa de Júpiter, un gigante gaseoso de nuestro sistema solar, su radio era el doble. “Entonces debe estar muy hinchada por el calentamiento de su estrella y quizás por otros mecanismos”, dijo Susanna Barros.

Los científicos suponen que, como Júpiter, tiene un corazón sólido, encerrado en una capa líquida, rodeado por una atmósfera gaseosa. Pero para aclarar, tienen la intención de obtener un tiempo de observación con el Telescopio Espacial James Webb.

Y así «comprender mejor también cómo logró llegar allí», añade Jacques Laskar, convencido «de que no podía haber nacido en este lugar».

Federico Pareja

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